Se espera que la Junta de Control de Recursos Hídricos del Estado de California apruebe esta semana nuevas regulaciones para la reutilización del agua, permitiendo el uso de aguas residuales que han sido sometidas a un tratamiento avanzado como fuente de agua potable.

Este enfoque, conocido como «reutilización potable directa», representa un hito importante en los esfuerzos continuos de California para optimizar los recursos hídricos y combatir la escasez de agua. Heather Cooley, directora de investigación del Pacific Institute, enfatizó la importancia de crear un nuevo suministro a partir de lo que antes se consideraba desperdicio. Esta innovación se considera un elemento crucial para hacer que las comunidades sean más resilientes a la sequía y el cambio climático.

Las agencias de agua de California han estado tratando y reutilizando aguas residuales durante décadas, redirigiéndolas para riego exterior o reponiendo acuíferos. El Sistema de Reabastecimiento de Agua Subterránea del Condado de Orange, el más grande de su tipo en el mundo, utiliza aguas residuales tratadas para recargar el agua subterránea, que luego pasa a formar parte del suministro.

Las nuevas regulaciones van un paso más allá, permitiendo el uso de agua altamente tratada directamente en el sistema de agua potable o mezclándola con otros suministros. El desarrollo de estas regulaciones ha sido un proceso largo, que ha llevado más de una década. Darrin Polhemus, subdirector de la División de Agua Potable de la Junta Estatal del Agua, destacó el enfoque en poner la salud pública como la máxima prioridad.

Si bien la construcción de plantas para la purificación de aguas residuales es costosa, Los Ángeles, San Diego y el Distrito Metropolitano de Agua del Sur de California están planeando buscar la reutilización potable directa. Las regulaciones especifican requisitos de infraestructura, tecnologías de tratamiento y monitoreo, asegurando una triple redundancia para las áreas tratadas, incluidas bacterias, virus y productos químicos.

El proceso de tratamiento consta de múltiples etapas, utilizando filtros de carbón activado, membranas de ósmosis inversa y desinfección con luz ultravioleta, entre otros tratamientos. La tecnología utilizada es similar a la de la desalinización, pero requiere menos energía, por lo que los costes de depuración de aguas residuales son inferiores a los de la desalinización de agua de mar, alrededor de la mitad según Polhemus.

Una vez aprobado por la Junta Estatal del Agua, se espera que el reglamento obtenga la aprobación de la Oficina de Derecho Administrativo el próximo año. El Distrito Metropolitano de Agua planea liderar el camino, con su proyecto Pure Water Southern California, que se convertirá en el proyecto de reciclaje de agua más grande del país con un costo de $6 mil millones. Entregará agua tratada a partir de 2028 y para 2032 producirá 115 millones de galones por día (435 millones de litros).

La reutilización potable directa se ha implementado con éxito en regiones con escasez de agua a nivel mundial, incluidas Namibia y Singapur, y algunas comunidades de Texas. Arizona y Florida están en el proceso de desarrollar sus regulaciones, mientras que Colorado ya las tiene vigentes. En California, esta estrategia ofrece una nueva ruta para reducir la dependencia de suministros importados y aumentar el uso de agua reciclada, considerada relativamente resistente a la sequía.