Un equipo de investigadores canadienses ha desarrollado un innovador material esponjoso llamado aerogel CNF-SP, diseñado para limpiar derrames de petróleo de manera rápida y eficaz. Este material no solo es capaz de atrapar y retener petróleo en su superficie (adsorción), sino que también puede reutilizarse repetidamente, incluso en las frías aguas de Canadá. Los hallazgos han sido publicados en la revista *Science of The Total Environment*.

El aerogel CNF-SP combina un material biodegradable a base de celulosa con espiropirano, una sustancia sensible a la luz. El espiropirano tiene una propiedad única que permite que el aerogel cambie de ser absorbente de aceite a repelente de aceite, similar a una esponja de cocina que se puede usar para absorber y exprimir agua. «Una vez añadido el espiropirano al aerogel, después de cada uso simplemente cambiamos la condición de luz», explica la Dra. Baiyu Helen Zhang, profesora y catedrática de investigación de la Universida de Terranova en Canada. «Usamos el aerogel como absorbente de aceite bajo luz visible. Después de la adsorción del aceite, cambiamos la condición de luz a luz ultravioleta. Este cambio ayudó a la esponja a liberar el aceite».

Además, el material ha demostrado su capacidad para seguir absorbiendo y liberando aceite incluso cuando la temperatura del agua desciende, según el Dr. Xiujuan Chen, profesor asistente de la Universidad de Texas-Arlington. «Descubrimos que cuando probamos el rendimiento del sorbente de aceite en diferentes tipos de condiciones ambientales, tuvo un rendimiento muy bueno en un ambiente frío. Esto es muy útil para las estaciones frías de invierno, particularmente en Canadá».

Para examinar las características del aerogel antes y después de exponerlo a la luz visible y ultravioleta, los investigadores utilizaron la línea de luz Mid-IR del Canadian Light Source (CLS). A partir de estos prometedores resultados, el equipo planea ampliar su investigación con estudios piloto más grandes y pruebas de campo.

El CLS tiene una infraestructura única que ayuda a estudiantes e investigadores como nosotros a realizar muchos tipos de investigaciones muy interesantes y contribuir al conocimiento científico y las aplicaciones de ingeniería.

Fuente: Canadian Light Source