Los residuos plásticos se descomponen con el tiempo en microplásticos (<0,1 μm). Los microplásticos de menos de 20 μm no se pueden eliminar en las plantas de tratamiento de agua actualmente en funcionamiento y deben aglomerarse a un tamaño mayor y luego eliminarse. Para este fin se utilizan floculantes a base de hierro (Fe) o aluminio (Al), pero no son la solución definitiva ya que permanecen en el agua y causan una toxicidad grave para los humanos, por lo que requieren un proceso de tratamiento separado.

El Dr. Jae-Woo Choi, del Centro de Investigación del Ciclo del Agua del Instituto Coreano de Ciencia y Tecnología (KIST), ha desarrollado un floculante sólido a base de esqueleto organometálico y ecológico que puede agregar nanoplásticos de manera efectiva bajo irradiación de luz visible.

El azul de Prusia, una sustancia a base de estructuras organometálicas que se obtiene agregando cloruro de hierro (III) a una solución de ferrocianuro de potasio, es el primer pigmento sintético utilizado para teñir jeans de un color azul intenso y recientemente se ha utilizado para adsorber cesio, un elemento radiactivo de aguas residuales de plantas nucleares japonesas. Mientras realizaba experimentos sobre la eliminación de materiales radiactivos del agua utilizando azul de Prusia, el equipo de investigación de KIST descubrió que el azul de Prusia agrega microplásticos de manera efectiva bajo irradiación de luz visible.

En experimentos, los investigadores descubrieron que podían eliminar hasta el 99% de los microplásticos del agua. El material desarrollado también es capaz de flocular microplásticos más de tres veces su propio peso, superando la eficiencia de floculación de los floculantes convencionales que utilizan hierro o aluminio en aproximadamente 250 veces.

«Esta tecnología tiene un alto potencial de comercialización como material candidato que puede aplicarse a ríos en general, instalaciones de tratamiento de aguas residuales y plantas de purificación de agua«, afirmó el Dr. Choi de KIST.

 

Fuente: Water Research