El USGS empleó diversas estrategias de investigación que abarcaron desde modelos estadísticos hasta experimentos de laboratorio y muestreos en más de 400 arroyos en todo Estados Unidos. En este estudio, los científicos concluyeron que cuatro pesticidas (bifentrina, clordano, fipronil e imidacloprid) probablemente estaban afectando la salud de los invertebrados acuáticos a nivel regional en al menos una de las cinco regiones examinadas.

Estos pesticidas, utilizados en entornos agrícolas y urbanos para el control de plagas, afectan a una variedad de organismos no objetivo, ya sea por toxicidad directa o por impactos secundarios en especies de presa o en el hábitat. La deriva, la pulverización excesiva y el escurrimiento pueden llevar los pesticidas lejos de su lugar de aplicación.

Dado que los ecosistemas acuáticos desempeñan un papel crucial en la economía y las comunidades al proporcionar agua potable, proteger contra tormentas a través de humedales, impulsar industrias recreativas y cumplir diversas funciones, los invertebrados acuáticos son esenciales en estos ecosistemas. Además, estos invertebrados pueden ser particularmente sensibles a los pesticidas, además de otros factores estresantes ambientales.

La investigación incluyó la toma de muestras de agua, sedimentos e invertebrados para evaluar su exposición a los pesticidas. El estudio utilizó múltiples líneas de evidencia, como predicciones de toxicidad, análisis estadísticos, modelos multivariados y experimentos de laboratorio utilizando «mesocosmos».

Aunque el estudio no estableció causalidad directa, demostró un vínculo más estrecho entre los pesticidas y el probable impacto negativo en los invertebrados acuáticos. Lisa Nowell, química investigadora emérita del USGS, subrayó la dificultad para determinar el grado de impacto debido a la presencia de múltiples factores estresantes. Sin embargo, destacó que los pesticidas son una causa probable de daño a los invertebrados en los arroyos de EE. UU. y sugirió que el monitoreo de pesticidas podría ser una adición beneficiosa a los esfuerzos de evaluación y biomonitoreo de arroyos.

Los resultados del estudio, publicado bajo el título «Múltiples líneas de evidencia apuntan a los pesticidas como factores estresantes que afectan a las comunidades de invertebrados en pequeños arroyos en cinco regiones de Estados Unidos» en Science of the Total Environment el 24 de enero de 2024, podrían servir como impulso para futuras investigaciones sobre la degradación de los arroyos y apoyar a quienes trabajan en la restauración y remedio de estos ecosistemas.