Una investigación colaborativa entre la Universidad de Yale y el Laboratorio Nacional Oak Ridge del Departamento de Energía aborda un desafío técnico para las operaciones industriales eficientes y sostenibles. Se centra en el problema de las incrustaciones de sílice, que ocurren cuando el ácido silícico en el agua de alimentación industrial se vuelve insoluble bajo ciertas condiciones, formando recubrimientos no deseados en equipos de ingeniería.

La investigación, detallada en el artículo «Diseño molecular de polímeros funcionales para la inhibición de la escala de sílice» publicado en Environmental Science & Technology, se centró en polímeros que contienen nitrógeno como antiincrustantes de sílice. Se destacó la importancia de comprender las propiedades físicas y químicas específicas de los polímeros para mejorar su eficacia.

Los científicos de Yale sintetizaron polímeros y los probaron en soluciones de ácido silícico sobresaturadas, encontrando grandes diferencias en la eficacia entre tipos similares de antiincrustantes. La colaboración con el Laboratorio Nacional Oak Ridge permitió identificar que ciertos grupos funcionales en la cadena polimérica contribuyen sinérgicamente a la inhibición de incrustaciones.

Este estudio proporciona una comprensión molecular valiosa que podría guiar hacia la búsqueda de una solución universal para inhibir la formación de incrustaciones, no solo de sílice, en procesos de tratamiento de agua industrial.