En un estudio liderado por científicos de Penn State, drones que vuelan a lo largo de ríos en el terreno montañoso de Taiwán han proporcionado nuevas perspectivas sobre cómo el agua influye en la formación de montañas a lo largo del tiempo geológico. Los investigadores descubrieron una conexión entre el tamaño de las rocas en los ríos y la pendiente de los mismos, revelando cómo las propiedades de las rocas afectan la relación entre procesos tectónicos subterráneos y la evolución del paisaje montañoso.

Durante el desarrollo de una cadena montañosa, se observaron diferencias en cómo los ríos erosionan el lecho rocoso en secciones más jóvenes y más antiguas. La investigación, publicada en la revista Science Advances, destaca que a medida que evoluciona una cadena montañosa, la erosión varía en la superficie.

Las placas tectónicas que chocan y forman cadenas montañosas empujan rocas hacia la superficie en un proceso llamado levantamiento. Las propiedades de estas rocas, como la dureza y las fracturas, afectan la facilidad con la que son erosionadas en la superficie. En Taiwán, se encontró que el tamaño de los cantos rodados en los ríos indicaba la resistencia de las rocas de las montañas, correlacionándose con la pendiente de los ríos.

Los científicos utilizaron drones para recopilar datos en áreas de difícil acceso y evitaron obstáculos peligrosos. Durante los estudios en Taiwán, se recopilaron cientos de miles de mediciones de la morfología de los canales de los ríos y más de 22.000 mediciones de rocas a lo largo de aproximadamente 18 millas de ríos.

La cordillera central de Taiwán, caracterizada por su terreno escarpado, sirvió como un entorno único para el estudio debido a su alta tasa de erosión y su entorno tectónico bien conocido. Las lecciones aprendidas en Taiwán pueden aplicarse a modelos de erosión en otras cadenas montañosas.

El estudio reveló que la resistencia de las rocas influye en la incisión de los ríos en el paisaje a largo plazo. Las secciones más jóvenes mostraron menos rocas en los ríos, mientras que las secciones más antiguas presentaban rocas más grandes. Estas rocas no están esperando ser derribadas con el tiempo, sino que están cerca del umbral de movilidad, lo que indica que el agua es lo suficientemente poderosa como para moverlas durante flujos altos, contribuyendo a la incisión del río en el paisaje.