Investigadores de la Universidad de Alaska en Fairbanks han desarrollado un método que utiliza radar para detectar cambios en los ríos helados de Alaska al inicio del invierno, incluyendo zonas de aguas abiertas. Este enfoque, aplicable en todo el Ártico y subártico, tiene potencial para proporcionar mapas de peligros actualizados y automatizados.

En Alaska, los ríos helados se convierten en vías de transporte esenciales durante el invierno, especialmente en áreas rurales, utilizados para viajes entre comunidades y actividades recreativas como la caza y pesca. Las áreas de aguas abiertas en el hielo de los ríos pueden ser extremadamente peligrosas para los usuarios.

El método desarrollado por los investigadores se describe en un artículo publicado el 13 de marzo en la revista Remote Sensing of Environment. Melanie Engram, científica de teledetección del Centro de Investigación Ambiental y del Agua del Instituto de Ingeniería del Norte de la UAF, lideró el estudio junto a un equipo de colaboradores.

Este estudio es crucial debido a los cambios provocados por el calentamiento del Ártico, que ha alterado la forma en que los ríos se congelan, afectando la seguridad de los viajes fluviales en invierno. La investigación anterior se centró en tramos de ríos limitados en Canadá y climas templados en Lituania.

Los investigadores de la UAF utilizaron datos de radar de apertura sintética de múltiples ríos de Alaska para desarrollar un sistema de clasificación del hielo fluvial que puede aplicarse en latitudes altas del norte desde octubre hasta enero. Esta tecnología puede adaptarse y automatizarse para proporcionar mapas actualizados de zonas de aguas abiertas en cualquier río de latitud norte, no limitado solo a Alaska.

El radar de apertura sintética, al operar en la porción de microondas del espectro electromagnético, puede penetrar condiciones atmosféricas como nubes, niebla y lluvia. Esta tecnología, ampliamente utilizada en vigilancia ambiental y otras aplicaciones, ofrece una herramienta valiosa para la gestión de riesgos en regiones árticas y subárticas.

El equipo refinó y validó su procesamiento de datos para identificar cuatro categorías de clasificación del hielo fluvial: hielo, aguas abiertas, hielo menos seguro y aguas abiertas menos seguras. Utilizaron datos de radar de diferentes orientaciones y ángulos para obtener una perspectiva completa de las condiciones del hielo en los ríos.